Van Lage Mierde tot wereldwijd succes: Springruiter Harrie Smolders over zijn bijzondere carrière in de paardensport. 

Harrie Smolders groeide op in Lage Mierde. Na zijn basisschooltijd ging hij naar het Pius X-College in Bladel. Naast zijn activiteit bij de voetbalvereniging in Netersel begon hij ook met paardrijden, wat toen nog hobby was. Zijn ouders runden een agrarisch bedrijf, paardrijden was eigenlijk gewoon een leuke bezigheid. “Tot mijn 15e combineerde ik voetbal met paardrijden, wat eigenlijk niet te doen was.” “Op zaterdag moest ik voetballen en op zondag stond ik op concours met mijn paard.” Smolders koos ervoor om te stoppen met voetballen en zich volledig te richten op het paardrijden.

Na het behalen van zijn havo-diploma zag Harrie het nog niet zo zitten om meteen een opleiding te starten. In plaats daarvan besloot hij om een jaar te gaan werken en kreeg hij de kans om bij een aantal adressen in de buurt paarden te trainen. “Tijdens dat jaar bleef ik wel deelnemen aan wedstrijden.” “Alhoewel het niveau bescheiden was, wist ik toch veel overwinningen te halen.” 

Harrie werd tijdens dit jaar benaderd voor een baan bij Johan Heins. “Ik wist eigenlijk alleen dat hij bondscoach van de KNHS was (de overkoepelende paardensportbond in Nederland) maar ik had weinig verstand van de paardensport. Achteraf hoorde ik dat hij een succesvolle springruiter was en individueel Europees kampioen is geweest.” Heins was op zoek naar een ruiter voor zijn stal in Meppel. Het was Harrie zijn vader die hem aanspoorde om een kijkje te gaan nemen. Dus nam Smolders contact op met Johan Heins om een keer een dagje te komen proefdraaien. “Ik zou eigenlijk heel de dag komen paardrijden maar na het eerste paard vond Johan het al genoeg en vroeg of ik de volgende dag meteen kon beginnen.” Harrie wilde eerst zijn werk thuis correct afwikkelen, hij had namelijk nog verschillende adressen waar hij paarden trainde. Twee maanden later trok hij in bij Johan Heins om aan de slag te gaan als ruiter. Voor Harrie was dit een interessante periode waarin hij veel geleerd heeft. Dit was dan ook de basis voor de rest van zijn carrière. 

“Toen ik 23 was speelde ik voor de eerste keer mee op een hoog niveau tussen de beste ruiters van de wereld.” “Ik won een grand prix en besefte me dat ik wel goed bezig was.” Na ruim drie jaar ging Harrie aan de slag als ruiter bij een Belgische stal van paardenhandelaar Axel Verlooy. Voor Verlooy was paardenhandel niet alleen een zakelijke aangelegenheid; hij deelde ook een passie voor de sport. “Ik trainde hier paarden om ze klaar te maken voor de sportwereld”, vertelt Harrie. “De voldoening die ik voel wanneer ik de vooruitgang van de paarden zie, is uiteindelijk waar ik het voor doe.”

Harrie merkte op dat, ondanks zijn inspanningen om paarden klaar te stomen voor het hoogste niveau, ze vaak weer werden verkocht. Dit was begrijpelijk vanuit zakelijk oogpunt, aangezien kosten gedekt moesten worden. “Ik had een eigenaar nodig die het avontuur op sportief vlak met mij durfde aan te gaan, zodat ik, nadat ik de paarden had getraind, ook met ze de wedstrijden in kon gaan.” 

Al vanaf jonge leeftijd kreeg Harrie Smolders van zijn ouders het belangrijke advies om te zorgen voor een goede back-up. Met de wetenschap dat weinig mensen volledig kunnen leven van concoursen binnen de paardensport, begon Harrie al op jonge leeftijd paardrijles te geven. Zijn ervaring als paardrij instructeur leidde tot een dieper begrip van de sport. Wanneer Harrie een probleem zag bij zijn studenten, ging hij achterhalen hoe dit beter kan en hoe hij dit zelf deed. “Ik werd me dus veel bewuster van mijn eigen capaciteit.” Deze zelfreflectie en het continu streven naar verbetering resulteerden in een groei als ruiter. Het gaf niet alleen een boost aan zijn eigen vaardigheden, maar bracht ook meer klanten op zijn pad.

Zo behaalde Harrie veel succes met de zoon van Axel Verlooy, Jos Verlooy. Toen Smolders voor het eerst bij Verlooy binnenstapte, was Jos slechts zes jaar oud. “Ik heb hem zijn hele leven bijgestaan en geholpen, en hij had al op jonge leeftijd veel succes.” Het succes met Jos Verlooy trok de aandacht van anderen die de kracht en toewijding van Harrie erkenden. Hierdoor kwam hij in contact met een aantal Amerikanen die hem uiteindelijk de kans boden om zijn eigen sportieve carrière te starten. Harrie vertelt dat dit succes niet vanzelf kwam. Het is een bijzondere wereld en vereist veel investering, toewijding en hard werk om uiteindelijk de juiste kansen te krijgen. 

Zijn harde werk resulteerde in mooie prijzen. Zo staat Harrie al meer dan 15 jaar in de top 25 springruiters van de wereld. In 2018 staat hij zelfs 8 maanden op nummer 1 op de wereldranglijst. Ook nam Harrie deel aan verschillende Europese- en Wereldkampioenschappen, Olympische Spelen en wereldbekerfinales. De concurrentie in de hedendaagse paardensport is enorm toegenomen. De paardensport heeft de laatste 10 jaar enorm veel progressie gemaakt. Actief in de top van de wereld op een wat latere leeftijd is nu nog zeldzaam. De professionalisering van de sport zorgt ervoor dat jonge ruiters nu toegang hebben tot uitgebreidere informatie, in tegenstelling tot de tijd van Harrie, waarin hij alles zelf moest ontdekken, van de juiste producten tot de beste veeartsen. Details, zoals voeding en fysieke training, worden steeds belangrijker in de paardensport. Ondanks Smolders zijn wereldwijde succes keert hij altijd terug naar het Brabantse Lage Mierde, waar hij ondanks het vele reizen en zijn drukke wedstrijdschema nog altijd fijn samenwoont met zijn gezin.

Ook interessant

Overig nieuws

Volg ons

Ook een artikel op KempenSpot?

Neem contact op voor de mogelijkheden.

Aanmelden bij Kempenboks